La mission était de restaurer la bonne réputation de Barclays, mais les scandales de Jes Staley vont-ils défaire son travail ?

La mission était de restaurer la bonne réputation de Barclays, mais les scandales de Jes Staley vont-ils défaire son travail ?

L’enquête qui a conduit à la démission du patron n’est que le dernier épisode d’une série de bouleversements au sein de la banque.

n août 2012, alors qu’il naviguait au large de la Suède sur son yacht de 28 mètres, le Bequia, Jes Staley a reçu une série d’appels qui lui ont laissé l’impression qu’il était sur le point de devenir directeur général de Barclays. L’Américain avait été en discussion avec le président sortant de Barclays, Marcus Agius, et son successeur.

À l’époque, Staley n’avait pas été retenu pour le poste et ne serait pas nommé à la tête de l’entreprise avant trois ans. Bien que cela lui ait donné plus de temps pour naviguer, en 2015, il a fait un voyage qu’il aurait peut-être préféré ne pas faire : aller voir le délinquant sexuel condamné et financier disgracié Jeffrey Epstein sur son île privée des Caraïbes.

Cette visite était au centre du scandale qui a vu la semaine dernière Staley tomber sur son épée après une prise de bec avec les régulateurs de la City de Londres. La Financial Conduct Authority (FCA) et la Prudential Regulation Authority avaient commencé à enquêter sur les relations de Staley avec Epstein. Le défunt financier, mort en prison en 2019, avait été un client lorsque Staley dirigeait la division de banque privée de JP Morgan, mais les deux hommes sont restés en contact après que Staley a quitté la banque et après qu’Epstein a été condamné pour avoir procuré un mineur à des fins de prostitution en 2008.

« De toute évidence, je pensais bien le connaître, et ce n’était pas le cas », a déclaré Staley aux journalistes l’année dernière lorsque l’enquête a été rendue publique. « Avec le recul … je regrette profondément d’avoir eu une quelconque relation avec Jeffrey Epstein ».

Les conclusions de l’enquête n’ont pas encore été publiées, mais la démission de Staley suggère que les régulateurs n’étaient pas satisfaits de ses liens avec le financier en disgrâce. Staley a déjà décidé de contester, plutôt que d’accepter, les jugements du régulateur.

L’arrivée de Staley en 2015 était censée annoncer un nouveau départ pour la banque assiégée. Barclays avait évincé deux patrons en moins de quatre ans, et un troisième faisait l’objet d’une enquête sur une transaction avec des investisseurs qataris. Elle avait besoin d’une paire de mains expérimentées pour relancer sa banque d’investissement et restaurer sa réputation, notamment à la suite du scandale du Libor.
C’est là qu’intervient Staley, alors âgé de 58 ans et première personne extérieure à diriger Barclays depuis près de dix ans. Il a notamment passé 30 ans chez JP Morgan, où il était considéré comme un successeur crédible du patron Jamie Dimon. Staley a déclaré qu’il était prêt et désireux de nettoyer l’image de Barclays.

« Je ressens vivement que nous devons continuer à renforcer la confiance dans Barclays », a déclaré Staley dans un mémo après sa nomination. Il a promis une « transformation culturelle » et la fin du type de comportement qui a conduit au scandale du Libor et contraint son prédécesseur Bob Diamond à démissionner. Il a déclaré vouloir favoriser une relation de « collaboration et non de confrontation » avec les organismes de surveillance de la City.

Barclays était devenue ce que l’auteur Philip Augar a appelé une « machine capitaliste à plein régime », bien loin de ses origines de banque quaker fondée sur Lombard Street à Londres 300 ans plus tôt. L’ambition déclarée de M. Staley était de « redonner à Barclays le rang qui lui revient : succès, admiration et respect de tous ». Mais au cours de ses six années en tant que directeur général, Staley a ajouté trois autres controverses au mélange, et a sans doute laissé la banque soigner plus de blessures qu’il n’a pu en guérir.

L’enquête Epstein n’était pas son premier accrochage avec la FCA.

En 2018, Staley a été condamné à une amende de près de 650 000 £ et à rembourser 500 000 £ de son bonus, pour avoir tenté de démasquer un lanceur d’alerte en 2016. Il s’est avéré que Staley a déployé la sécurité interne de la banque pour tenter de découvrir l’auteur de lettres au conseil d’administration signalant une nouvelle embauche qui était un ancien ami de Staley chez JP Morgan. Même les services postaux américains ont été involontairement mis à contribution pour tenter de retrouver le dénonciateur, dont Staley craignait qu’il n’essaie de « salir malicieusement » son collègue.

L’incident a mis la banque dans l’embarras, celle-ci devant désormais rendre compte chaque année aux autorités de réglementation de sa gestion des dénonciateurs. Les investisseurs ont exprimé leur colère à la fois à propos de l’incident et du soutien unanime apporté par le conseil d’administration à Staley. Le président de Barclays à l’époque, John McFarlane, a déclaré que son directeur général avait simplement fait une « erreur ».

Une deuxième controverse est apparue fin 2017, lorsque Staley a provoqué un désaccord entre le géant du capital-investissement KKR et Barclays en soutenant son beau-frère dans un conflit juridique compliqué avec la société de rachat. Bien que Staley ait fait valoir qu’il était impliqué à titre personnel, plutôt qu’en tant que directeur général de Barclays, cela a tendu la relation de la banque avec un client de longue date et a soulevé d’autres préoccupations quant à la façon dont les affaires privées affectaient son travail.

À la suite de ces scandales, un actionnaire est allé jusqu’à déclarer, lors de l’assemblée générale annuelle qui a suivi, que, notamment après le scandale des dénonciateurs, le rôle de Staley en tant que directeur général était « irrévocablement terni ». Le président du conseil d’administration de l’époque, John McFarlane, a insisté sur le fait que Staley « ne méritait pas de démissionner ».

Contrairement à ce qui s’était passé dans le cas de Diamond, l’erreur de jugement présumée de Staley n’avait pas suscité le type de pression publique et politique qui aurait pu entraîner une démission très médiatisée. Qui plus est, Staley a fait de meilleurs progrès dans le redressement de la branche banque d’investissement du groupe que le remplaçant de Diamond, Antony Jenkins.

Staley a profité d’un cycle solide de la banque d’investissement, qui a contribué à pousser le bénéfice de la banque depuis le début de l’année à un niveau record de 6,9 milliards de livres sterling en septembre, mais malgré cela, les analystes ont salué son succès dans la solidification et la diversification du modèle Barclays.

« La marque la plus significative qu’il a laissée à Barclays est de l’avoir transformée en une puissance mondiale de la banque d’affaires et d’investissement », a déclaré John Cronin de la société de bourse Goodbody. Cette année, Barclays a dépassé Credit Suisse en termes de revenus de la banque d’investissement, et a survécu à l’investisseur activiste Edward Bramson, qui a fait pression pendant des années pour une réduction progressive de ses activités de banque d’investissement.

La réputation de Staley a sans doute été remise en question. S’il rejoint Diamond et Jenkins dans la liste des directeurs généraux récemment évincés, seul le temps – et l’issue de sa bataille avec les régulateurs – décidera si l’on se souviendra de lui pour avoir nui ou redressé la situation de Barclays.

Lucie LEJEUNE

Elle est une ancienne photographe professionnelle. Lucie souhaite partager son amour de la photo à travers différentes illustrations de nos articles. Son expertise est un atout pour notre équipe.