Les données biométriques, la nouvelle arme de répression qui menace les Afghans

Les données biométriques, la nouvelle arme de répression qui menace les Afghans

Le gouvernement de Kaboul a recueilli, avec l’aide de la technologie américaine, des informations sensibles qui, entre les mains des talibans, pourraient mettre en danger des centaines de milliers de fonctionnaires, de militaires et de policiers.
Le retrait américain d’Afghanistan après 20 ans a laissé un juteux butin de guerre aux Talibans. Les images de combattants barbus habillés et armés comme des marines n’en montrent qu’une partie. Ils ont également été réalisés avec des dispositifs de reconnaissance biométrique utilisés par l’armée américaine (systèmes HIIDE), une sorte de caméra capable de scanner les iris, les empreintes digitales ou les motifs faciaux, selon le magazine en ligne The Intercept, citant des sources militaires. Mais ce qui est plus inquiétant, c’est la possibilité réelle qu’ils aient également eu accès à de vastes bases de données créées à l’aide de la même technologie. Ces informations permettraient d’identifier sans équivoque, rapidement et facilement des centaines de milliers de personnes liées à l’ancien gouvernement afghan, comme l’explique une enquête du MIT Technology Review.

L’armée américaine utilise les systèmes HIIDE en Afghanistan depuis des années, d’abord pour constituer une vaste base de données (ABIS) sur les terroristes et les insurgés, puis pour aider le gouvernement afghan à lutter contre la fraude, comme les soldats fantômes, et à verser leurs salaires en toute sécurité. Sa base de données, théoriquement sur le territoire américain, est sécurisée. Plus incertain est le sort de la base de données que les autorités locales ont décidé de développer avec l’aide des États-Unis, qui contient des informations biométriques sur les fonctionnaires afghans – y compris les policiers et les militaires – ainsi que sur les candidats aux postes à responsabilité dans l’administration. Tous ont été enregistrés pour vérifier qu’ils n’avaient pas de liens avec les insurgés.

Ce ne serait pas la première fois que les talibans utilisent cette technologie pour sélectionner leurs victimes. Selon un rapport de Privacy International (PI), une ONG britannique qui surveille les atteintes à la vie privée par les gouvernements, cela s’est produit en 2016. Après avoir tendu une embuscade à un convoi de bus à Kunduz, dans le nord du pays, ils ont pris 200 otages parmi les passagers. Des témoins ont déclaré à la police que leurs empreintes digitales ont été relevées et qu’au moins 12 d’entre eux ont été exécutés par la suite, dont beaucoup de membres des forces armées qui étaient en congé. On ne sait pas comment ils ont eu accès à cet outil à l’époque (il leur a probablement été fourni par un fonctionnaire). Aujourd’hui, ils peuvent l’avoir à leur disposition.

Malgré l’apparence de leurs combattants, les talibans disposent de capacités technologiques au plus haut niveau », déclare un officier espagnol ayant une longue expérience en Afghanistan et connaissant bien les systèmes de reconnaissance biométrique. S’il a du mal à croire que les Américains n’ont pas désactivé les bases de données afghanes qu’ils ont contribué à développer avant leur départ, il reconnaît que la duplicité des loyautés dans la région (outre le gouvernement, les gens répondent également à leur clan ou au chef de guerre local) a pu donner aux Talibans les clés du système.

Le nouveau régime afghan est-il capable de créer de nouvelles bases de données avec ces profils biométriques, et les systèmes HIIDE sont-ils toujours opérationnels après le retrait des États-Unis ? « S’il y a de l’électricité pour charger les batteries, bien sûr », explique par téléphone Annie Jacobsen, journaliste d’investigation et écrivain spécialisée dans la technologie militaire. Un ancien membre des forces spéciales de l’armée américaine a également déclaré à The Intercept que les talibans bénéficient du soutien de l’ISI pakistanais, très au fait des technologies, qui pourrait être rejoint par les Chinois ou les Russes si cela les arrange de soutenir le nouveau régime taliban.

Un atout militaire de plus

Les premières informations parvenues à M. Jacobsen sur l’utilisation des données biométriques dans le contexte de la guerre provenaient d’Irak. L’une de ses sources lui a dit qu’une unité spéciale de la CIA s’était rendue sur une base aérienne américaine à Mossoul pour recueillir les données biométriques de six combattants d’ISIS qui étaient morts en essayant de la prendre. C’était la manière habituelle de confirmer la mort de membres éminents d’Al-Qaïda et d’ISIS, puis de la rendre publique. « Mais collecter dix empreintes digitales sur chacun des six cadavres dans une zone de guerre prend du temps et est dangereux. On m’a dit que scanner leur iris était plus facile », explique la finaliste du prix Pulitzer, qui décrit dans son livre First Platoon l’ambitieux projet du ministère de la défense visant à développer une base de données biométriques mondiale.

L’intérêt des Américains allait au-delà de l’identification des victimes : ils voulaient aussi essayer de prévenir les attaques contre les troupes de la coalition. « Ils se sont rendu compte qu’il y avait souvent des membres de l’insurrection parmi les curieux qui s’approchaient du site où un engin improvisé avait explosé, alors ils ont commencé à boucler ces zones et à prendre leurs données, notamment leurs photos et leurs empreintes digitales », explique l’officier militaire espagnol, qui préfère rester anonyme. « Puis ils ont croisé ces données avec les empreintes digitales trouvées sur les restes des explosifs. Ils ont commencé à obtenir des correspondances. Au fil du temps, ils ont ouvert le champ de tir et ont commencé à collecter des données dans les zones qu’ils considéraient comme intéressantes », ajoute-t-il.

Après l’avoir testé en Irak, le même système a commencé à être utilisé en Afghanistan. « En 2015, le ministère de la Défense disposait de données biométriques sur près d’un quart des hommes d’âge militaire en Irak et en Afghanistan. L’objectif était d’atteindre 80 % de la population afghane », explique Mme Jacobsen depuis Los Angeles.

L’utilisation militaire de ces outils ne se limite pas à l’Asie centrale. « Partout où les forces spéciales américaines ou la CIA opèrent, actuellement présentes dans une centaine de pays, des données biométriques sont collectées sur les prisonniers, les combattants tués et les suspects civils », précise M. Jacobsen.

Jouer avec le feu

Un mot de passe ou un numéro de sécurité sociale peuvent être modifiés ; le motif qui décrit l’iris, unique à chaque personne, ne peut pas l’être. Les données biométriques sont inaltérables : d’où leur grande valeur en tant que moyen d’identification, mais aussi leur efficacité dévastatrice si elles sont utilisées à des fins malveillantes. « Le cas de l’Afghanistan illustre très bien pourquoi certaines données ne devraient pas être conservées éternellement. Tôt ou tard, il sera utilisé pour quelque chose que vous ne voulez pas », déclare la philosophe Carissa Véliz, auteur de Privacy is Power (Débat). Dans un extrait de son livre avancé la semaine dernière par EL PAÍS, la professeure à l’Institut d’éthique et d’intelligence artificielle de l’université d’Oxford rappelle que la première chose que faisaient les nazis lorsqu’ils envahissaient un pays était de fouiller dans les archives locales pour trouver les Juifs. Mieux vaut ne pas penser à ce dont ils auraient été capables s’ils disposaient de bases de données biométriques.

M. Véliz préconise de se placer dans le pire des scénarios lorsqu’on veut évaluer si une technologie est potentiellement dangereuse ou non pour la société. « En Europe, nous sommes très complaisants. Il est très présomptueux de penser que nous aurons toujours une démocratie robuste. Nous avons déjà eu des dictatures, qui peut nous assurer que nous n’en aurons plus ?

Malgré les dangers évidents des technologies de reconnaissance biométrique, leur utilisation prolifère. Et pas seulement dans les démocraties occidentales : également dans des pays aux situations plus convulsives, où les garanties et les garde-fous habituellement appliqués à ces données sont plus susceptibles d’être renversés du jour au lendemain. « Nous savons que des systèmes de reconnaissance biométrique ont été utilisés dans des contextes humanitaires en Irak, en Afghanistan, en Somalie et en Palestine », déclare Alexandrine Pirlot de Corbion, directrice de la stratégie à Privacy International. Dans le cas de la Somalie, considérée comme un État défaillant, l’armée américaine a collaboré avec l’ONU pour mettre au point un système de collecte de données biométriques qui devait permettre de distinguer les pêcheurs des pirates, de contrôler les fonctionnaires et de surveiller les flux d’immigration, selon un rapport de PI.

Dans les camps de réfugiés en Jordanie, les Syriens qui y sont hébergés reçoivent une carte de crédit pour faire leurs courses et sont identifiés avant de payer grâce à un lecteur d’iris. Le projet a été lancé par les Nations unies, dont la Haut-Commissaire aux droits de l’homme, Michele Bachelet, a appelé cette semaine à un moratoire urgent sur les systèmes de reconnaissance faciale.

Quelque chose de similaire s’est produit au Bangladesh. « Une étude récente de Human Rights Watch a montré que des données très sensibles sur les Rohingyas collectées par le Haut-Commissariat des Nations unies pour les réfugiés (HCR) ont été partagées avec le gouvernement bangladais, qui les a ensuite transmises au gouvernement du Myanmar », explique par courriel le consultant Zara Rahman, qui a beaucoup étudié l’utilisation de ces technologies dans les zones de crise humanitaire.

Eddy BILLON

Eddy est un retraité qui a travaillé dans des entreprises de communication à dimension internationale. Grâce à son expérience, il apporte un regard d’expert à nos communications et nos articles.